Écureuil britannique rouge

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le Écureuil roux (Sciurus vulgaris) est une espèce d'écureuils arboricoles. Les écureuils roux sont des rongeurs omnivores arboricoles que l'on trouve fréquemment dans toute l'Eurasie. En Grande-Bretagne, cependant, les effectifs ont considérablement diminué en raison de l'introduction de l'écureuil gris de l'est d'Amérique du Nord. Les écureuils roux ont une longueur de la tête au corps de 19 à 23 centimètres et une longueur de queue de 15 à 20 centimètres.

Les écureuils roux ne sont pas sexuellement dimorphes car les écureuils roux mâles et les écureuils roux femelles ont la même taille. L'écureuil roux est légèrement plus petit que l'écureuil gris de l'Est qui a une longueur de la tête au corps de 25 à 30 centimètres et pèse entre 400 et 800 grammes. On pense que la longue queue aide l'écureuil à s'équilibrer et à se diriger lorsqu'il saute d'arbre en arbre et court le long des branches et peut garder l'animal au chaud pendant son sommeil. Le pelage de l'écureuil roux varie en couleur selon la période de l'année et l'emplacement.



Il existe plusieurs formes de couleur de la robe allant du noir au rouge. Les manteaux rouges sont les plus courants en Grande-Bretagne. Le dessous de l'écureuil est toujours de couleur blanc crème. Les écureuils roux perdent leur pelage deux fois par an, passant d'un pelage d'été plus fin à un pelage d'hiver plus épais et plus foncé avec des touffes d'oreille nettement plus grandes entre août et novembre. Une couleur globale plus claire et plus rouge du pelage, ainsi que les plus grandes touffes d'oreille, aident à distinguer l'écureuil roux européen de l'écureuil gris de l'Est ou de l'écureuil roux américain.



L'écureuil roux, comme la plupart des écureuils arboricoles, a des griffes acérées et incurvées pour permettre l'escalade des arbres, même lorsque les branches sont en surplomb.

L'accouplement peut avoir lieu à la fin de l'hiver en février et mars et en été entre juin et juillet. Jusqu'à deux portées par an et par femelle sont possibles. Chaque portée contient généralement trois ou quatre petits, même si six peuvent naître. La gestation dure environ 38 à 39 jours. Les jeunes sont pris en charge par la mère seule, naissent impuissants, aveugles et sourds et pèsent entre 10 et 15 grammes. Leur corps est couvert de poils à 21 jours, leurs yeux et leurs oreilles s'ouvrent après 3 à 4 semaines et ils développent toutes leurs dents à 42 jours. L'écureuil roux juvénile peut manger des aliments solides environ 40 jours après la naissance et à partir de ce moment, il peut quitter le nid seul pour trouver de la nourriture, mais il tète encore de sa mère jusqu'au sevrage de huit à dix semaines.

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La durée de vie de l'écureuil roux est en moyenne de 3 ans, bien que les individus puissent atteindre 7 ans et 10 ans en captivité.

Les écureuils roux mangent principalement les graines des arbres, décapant soigneusement les cônes de conifères pour obtenir les graines à l'intérieur. Les champignons, les œufs d'oiseaux, les baies et les jeunes pousses sont également consommés. Souvent, l'écorce des arbres est enlevée pour permettre l'accès à la sève. La plupart de leur période active est consacrée à la recherche de nourriture et à l'alimentation. L'excès de nourriture est mis dans des caches, enterrés ou dans des recoins ou des trous dans les arbres et mangé lorsque la nourriture est rare.

Bien que les écureuils roux se souviennent de l'endroit où ils ont créé des caches, leur mémoire spatiale est nettement moins précise que celle des écureuils gris. Ils devront souvent les rechercher en cas de besoin, et de nombreux caches ne seront jamais retrouvés. Aucun territoire n'est maintenu et les zones d'alimentation des individus se chevauchent considérablement.

L'écureuil roux est protégé dans la majeure partie de l'Europe, mais dans certaines régions, il est abondant et chassé pour sa fourrure. L'écureuil roux a considérablement diminué en nombre au Royaume-Uni. On estime qu'il en reste moins de 140 000 personnes, dont environ 85% en Écosse. Cette diminution de la population est probablement attribuable à l'introduction de l'écureuil gris de l'Est d'Amérique du Nord ainsi qu'à la perte et à la fragmentation de son habitat forestier naturel.

Afin de conserver le nombre restant d'écureuils roux, le gouvernement britannique a annoncé en janvier 2006 un programme d'abattage massif des écureuils gris. Cela a été bien accueilli par de nombreux groupes de conservation. Le Royaume-Uni a établi un programme local connu sous le nom de North East Scotland Biodiversity Partnership, un élément du plan d'action national pour la biodiversité. Ce programme est administré par la Grampian Squirrel Society, dans le but de protéger l'écureuil roux.

La population d'écureuil gris de l'Est semble être en mesure de surpasser l'écureuil roux pour diverses raisons: l'écureuil gris de l'Est peut facilement digérer les glands, tandis que l'écureuil roux ne le peut pas. L'écureuil gris de l'Est est porteur d'une maladie, le parapoxvirus de l'écureuil, qui ne semble pas affecter sa santé, bien qu'elle tue la plupart des écureuils roux.

Lorsque les écureuils roux sont mis sous pression, ils ne se reproduisent pas aussi souvent. Il est à noter que les écureuils gris de l'Est n'attaquent généralement pas les écureuils roux et que les conflits violents directs entre ces espèces ne sont pas un facteur de déclin des populations d'écureuils roux.